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Doctor Daniel Almonacid: Uniendo lo mejor de dos mundos

Como investigador posdoctoral en Bioingeniería en la Universidad de California en San Francisco (Estados Unidos), Director del área de Bioinformática de uBiome y profesor asistente de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad Andrés Bello, en Chile, el doctor Daniel Almonacid divide su tiempo en una carrera entre Santiago y San Francisco. Conversamos con él para saber un poco más sobre uno de sus mayores intereses: la realización de investigación en ciencias aplicadas, tanto en Chile como en Estados Unidos.

Oriundo de Concepción, cuando Daniel Almonacid (35 años) entró a estudiar Bioquímica en la Universidad de su ciudad natal, quizás no sospechó que, en un punto de su carrera, se dividiría entre el norte y el sur de América, en una mezcla que hoy considera “lo mejor de dos mundos”. Esto porque como miembro del equipo académico de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad Andrés Bello (UNAB), puede trabajar con profesionales nacionales de gran nivel en Chile. Mientras que como el actual Director del Área de Bioinformática de uBiome en San Francisco, cuenta con apoyo legal y financiamiento en Estados Unidos para desarrollar proyectos de investigación.

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Daniel es investigador posdoctoral en Bioingeniería en la Universidad de California en San Francisco (Estados Unidos).

“Yo soy de la opinión que tú puedes devolver a tu país sin retornar físicamente a él. Puedes contribuir a la imagen de tu país, a su desarrollo cultural, económico, social, sin tener que vivir en Santiago o en una ciudad de Chile. Puedes hacerlo perfectamente desde Estados Unidos o Europa, porque al fin de cuentas eres un embajador de la imagen de tu país”, comentó en una entrevista dada a Enredados en noviembre de 2014.

Luego de terminar su carrera en Chile, en 2004 emprendió rumbo a Inglaterra, donde cursó un doctorado en Informática Molecular. “Mi ida a (la Universidad de) Cambridge fue muy poco convencional: quise estudiar allá para estar cerca de mi señora, que es inglesa, y aprovechar de conocer el nivel de investigación del Reino Unido, que siempre fue muy destacado y me llamaba mucho la atención”, cuenta. Ahí se graduó en 2007, año en que además contactó a la doctora Patricia Babbit, de la Universidad de California, San Francisco (UCSF), quien buscaba un investigador postdoctoral para su grupo. Fue así como se quedó en Estados Unidos por los siguientes cinco años. En este periodo también se acercó a la empresa uBiome especializada en el desarrollo de un kit de recolección y análisis de microbiomas, o comunidades ecológicas de microorganismos que comparten un nicho.

Consultado por su experiencia de 15 años en tres países distintos, el doctor Almonacid tiene una opinión clara: “Nuestro país tiene científicos de primera línea y con gran capacidad creativa. En Inglaterra aprendí sobre lo riguroso que se debe ser en las investigaciones y de Estados Unidos, puedo destacar la importancia de ser ‘jugado’ en el desarrollo y puesta en marcha de los proyectos, sobre todo estando en la cuna de la biotecnología”.

En noviembre de 2012, Daniel Almonacid volvió a Chile para sumarse al equipo de investigación y docencia de Ciencias Biológicas de la UNAB, en las áreas de evolución funcional de proteínas, mutaciones en cáncer, reingeniería de proteínas y bioinformática de enzimas.

Considerando que en los últimos años el doctor Almonacid se ha enfocado en la realización de líneas de investigación en ciencias aplicadas, decidió tomar las maletas una vez más para regresar a San Francisco: “Quise volver específicamente a esta ciudad porque es el lugar donde hay más inversión en el mundo en esta área y para aprender directamente sobre la generación y puesta en marcha de los emprendimientos biotecnológicos”. Fue así como el camino profesional del doctor Almonacid comenzó a funcionar en América del norte y del sur, simultáneamente. De este modo, desde uBiome ha podido encabezar un equipo de trabajo enfocado al uso de la química y la biología computacional en temas que, como él mismo explica, pueden ir desde la reingeniería de enzimas para aplicaciones biotecnológicas a la evolución funcional en superfamilias de proteínas. Mientras, en Santiago, ha podido investigar el área de evolución funcional de proteínas, mutaciones en cáncer, reingeniería de proteínas y bioinformática de enzimas.

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Daniel Almonacid es Director del área de Bioinformática de uBiome. Fotografía propiedad de The Network Factory.

Además de su carrera profesional, el investigador ha sido un gran difusor, promotor y defensor de las redes de chilenos en el extranjero, participando, entre otras, activamente en la organización de Encuentros, una de las conferencias más importantes de profesionales y estudiantes connacionales en el mundo, en Göttingen (Alemania, 2009), Cambridge (Reino Unido, 2010) y Berkeley (Estados Unidos, 2011).

Además, es un activo miembro de ChileGlobal, la red de talentos de Imagen de Chile, y forma parte de ChileGlobal Biotec, iniciativa que busca transmitir la experiencia de chilenos que han hecho su carrera en el área de la biotecnología en el extranjero a otros compatriotas interesados por hacer el mismo camino o seguir una carrera similar. “Básicamente nuestro norte es aportar con experiencia y algunos tips a los chilenos que quieren seguir una ruta y hacer buenas redes en la formación de su carrera”, cuenta Almonacid.

Desde su perspectiva, considera que el desarrollo científico en el área de la biología en Chile es de primer nivel. “Me da mucha satisfacción que esto ocurra, aunque me sorprende desde el punto de vista de que las ciencias en nuestro país no cuentan con gran apoyo económico gubernamental ni de la empresa privada”, añade. Por eso el bioquímico piensa que iniciativas como Encuentros o ChileGlobal son fundamentales, no sólo para la creación de redes y de equipos, sino que también para reafirmar la importancia que tiene para nuestro país esta gran red de chilenos que están haciendo ciencia de primer nivel, tanto en Chile como en el mundo.