Emilio Bunel, Ingeniero Químico y Doctor en Química: “Chile tiene que invertir en investigación para alcanzar el desarrollo”

El chileno Emilio Bunel actualmente se desempeña como Director de Ciencias Químicas e Ingeniería en Argonne. En el marco de su última visita al país, conversó con ChileGlobal, donde se refirió a las diferencias entre el área de la ciencia en Chile y en Estados Unidos, y los temas que tenemos que mejorar para alcanzar un mayor desarrollo.

Para Emilio Bunel (56) el acercamiento a la ciencia vino desde muy pequeño, y no es casualidad que haya terminado estudiando Ingeniería Química cuando ingresó a la universidad. “Mi padre era profesor de Química de la Facultad de Ciencias Químicas de la Universidad de Chile, y a mí desde chico me gustaba ir al laboratorio. Desde los siete años más o menos, yo ya tenía claro que quería dedicarme a esto, aunque quería cursar la licenciatura, mi padre insistió en que primero me recibiera de ingeniero químico”, recuerda.

Desde el año 2008 se desempeña como Director de Ciencias Químicas e Ingeniería en Argonne, donde trabaja con un variado grupo de científicos e ingenieros, quienes con el financiamiento cambiando a la ciencia aplicada, han tenido que adaptarse a esa atmósfera. En ese contexto, el Doctor Brunel hizo hincapié también en la importancia de tener un programa de investigación básica fuerte.

Además, su venida a Chile coincide con que acaba de sumarse a las filas de la empresa SQM como Gerente de Innovación en Minería no metálica, y participó activamente en la última Expo ERNC, llevada a cabo a fines del mes de octubre.

Un camino que incluye un doctorado en Química del Instituto de Tecnología de California que concluyó en 1988, para luego trabajar por 12 años como miembro del Grupo Catalysis en el DuPont Central Research, donde fue responsable del descubrimiento posterior desarrollo de nuevos procesos para la síntesis de intermedios de Nylon para la fabricación de Nylon-6,6 y Nylon-6.

También trabajó para Eli Lilly para establecer el Grupo Catalysis dentro de la Discovery Research Organization, grupo responsable de la preparación de compuestos orgánicos que usaba reacciones catalizadas por metales de transición. Las moléculas preparadas abarcaron todos los aspectos del esfuerzo farmacéutico desde la optimización temprana del plomo hasta el desarrollo del proceso.

“En 2003 me moví a la industria farmacéutica como Director Asociado en Amgen, Inc., donde trabajamos en la fabricación de ingredientes farmacéuticos activos para pruebas clínicas, y luego de esto terminé en Pfizer, dirigiendo el apoyo de la química médica y el desarrollo de procesos”, recuerda Bunel, sobre lo que ha sido su carrera hasta nuestros días.

En este momento se encuentra trabajando en otros proyectos relacionados a energía, junto a las responsabilidades que tiene con Argonne. “Una cosa es ser responsable para una organización y otra cosa en forma amplia, lo que hago como científico, tengo una posición en la universidad de Wu-Han en China, donde trabajo con estudiantes que vienen a hacer el doctorado conmigo desde China a Estados Unidos, y ahora aquí (en Chile) con gente de la Universidad Católica. El resto del tiempo me dedico a dar charlas y participar de actividades como la que hoy me de visita acá”, comentó Bunel.

Las diferencias entre Chile y Estados Unidos

Consultado sobre las diferencias para el desarrollo de una carrera en el área de la química, y más precisamente en el rubro de la energía, Emilio Bunel dice que “creo que no es mucha la diferencia: yo creo que Chile ha visto lo que hay afuera y ha rescatado lo que vale la pena. En Estados Unidos en particular se hace lo mismo, pero además se está tratando de enseñar qué es lo que viene para el futuro, y en Chile eso no se hace, por eso para mí esa es la mayor diferencia”.

Por otro lado, el chileno destaca que “la gente sabe el valor de la ciencia, sabe lo que es la calidad de celdas fotovoltaicas, por ejemplo, y sabe cuál es buena y cuál es mala, pero aquí jamás se va a invertir dinero para llegar a esa conclusión por sí sola. En el fondo nunca vamos a desarrollar desde Chile, entonces va a esperar que otro desarrolle, se traen y le hacen aquí los cambios necesarios”. En palabras del científico, nuestro país no tiene desarrollo por sí mismo, porque no crea tecnología como en norteamérica, donde crea, se ocupa y se invierte en investigación “aún sabiendo que el 90% de la inversión se va a la basura, porque no todo te va a funcionar (…) y por eso Chile nunca ha querido independizarse en ese sentido y sólo se basa en sus riquezas naturales”.

Sobre el mismo tema, Bunel destacó que “a Chile le falta inversión, la industria tiene que conocer la realidad de que no todas las inversiones funcionan, pero hay que hacerlo”. Cuenta que en países como Corea del Sur, un lugar sin recursos naturales, tuvieron que comenzar a invertir en investigación, y gracias a lo cual ahora son un país poderoso tecnológicamente, “porque hicieron un cambio de mentalidad”.

La importancia de las redes

Bunel también quiso hablar de la importancia de tener redes de trabajo entre chilenos y lo positivo que es que los ingenieros cconnacionales lleguen tan bien preparados al país del norte. “En Estados Unidos el grado de ingeniería química es el equivalente a sólo cuatro años, entonces no se compara con los estudios de ingeniería de chile, pero allá el 90% de los estudiantes inmediatamente se va a doctorar, entonces siguen a continuación en ingeniería”, comentó.

“Creo que es importante establecer redes de trabajo para que los profesionales chilenos conozcan más del sistema norteamericano y puedan prepararse para los desafíos que hay allí”, señaló. Por otro lado, dijo que “la ingeniería química es una de las pocas carreras donde puedes llegar a hacer muchas más cosas sin seguir estudiando, pero lo ideal es siempre especializarse, y para eso las redes como ChileGlobal son un gran apoyo, que espero que sigan reforzándose en esta área y las demás disciplinas de la ciencia”, finalizó.

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